不眠症になると何が問題でしょうか。単に眠れない、休息が出来ない、というだけに終わりません。なぜなら、睡眠には実に様々な働きがあって、不眠症になるとその働きが十分機能しなくなるからです。

では、睡眠にはどんな働きがあるのでしょうか。「眠っているうちに病気にならない体をつくる本」(角川SSC)からご紹介しましょう。

あなたが夜ぐっすり眠っているとき、あなたの体の中では次の5つのことが起きています。それがあなたの健康を支えているのです。

1.体を成長させ、再生させる

「寝る子は育つ」と言いますが、それは本当です。人間は寝ているときに最も成長ホルモンを分泌するように出来ています。成長ホルモンは子供の骨を太く、長くし、体を作ります。実際に寝ている間に育ってるのです。

では、大人はどうでしょう。子供ほど育つことはなくても成長ホルモンによって体の再生を行っています。寝ている間に皮膚や骨の細胞は古い細胞が壊され、新しく生まれた細胞と入れ替わっていきます。

従って睡眠が十分でないと成長ホルモンによる体の再生が十分に行われません。

2.免疫力を高める

前述の成長ホルモンにはあなたの免疫力を高める働きがあります。ぐっすり眠ることは免疫力を高めることにもつながるのです。

そして、あなたが寝ている間に成長ホルモンの他にメラトニンと言う睡眠ホルモンも分泌されます。このメラトニンにも免疫力を高める働きがあります。

あなたは風邪をひいたり、インフルエンザに感染したときどうしますか?病院に行って薬をもらったり、注射を打ってもらうかも知れませんが、布団に入って寝ますよね?

風邪やインフルエンザを治すのはあなたの免疫力です。病院でもらう薬や注射は炎症を和らげたり熱を下げたりする効果はありますが、直接ウイルスを退治して病気を治している訳ではありません。

あなたの免疫細胞がウイルスをやっつけ病気を治すのです。そのために布団に入ってじっと寝ることが必要なのです。寝ることであなたの免疫力を高め、一刻も早くウイルスを退治しようとするのです。

逆に睡眠不足が続くと免疫力が低下して風邪やインフルエンザにかかりやすくなります。これもあたが過去に体験していることだと思います。

3.老廃物を処理する

あなたは朝起きるとまず何をしますか?そう、トイレに行って用を足しますよね。人間は寝ている間に成長したり再生すると説明しました。その過程で老廃物、不要物が生まれるのです。

それを尿や便として体外に排出します。これはまぁ、あなたも実感できるところだと思います。しかし、睡眠中の老廃物処理はこれだけではありません。活性酸素の処理も行っているのです。

活性酸素とは、細胞の中で酸素をエネルギーに変えるときに生まれる物質です。「活性」とついているので何かいいイメージが湧くかも知れませんが、あなたの健康にとっては大敵です。

活性酸素は体の至るところでサビや炎症を起こします。鉄が錆びてボロボロになってしまう、あのイメージです。具体的には脳卒中、心臓血管症、糖尿病、胃潰瘍、がんの原因になることが知られています。

この活性酸素を無害化するのがメラトニンです。先ほども書いた通り、メラトニンは睡眠中に分泌されるホルモンの1つです。十分な睡眠がメラトニンの分泌を促し活性酸素を無害化させ、健康状態を守ってくれます。

4.酵素をつくる

酵素というと、あなたはすぐに消化酵素を思い浮かべるかも知れませんね。確かにデンプンを分解するのはアミラーゼ、肉などのたんぱく質の分解はプロテアーゼ、脂肪の分解にはリパーゼという酵素が働いています。

あなたも詳しくは知らなくても、何となく名前くらいは聞いたことがあるでしょう。しかし酵素はこれだけではありません。

消化酵素以外にも、運動、呼吸、脳での思考、老廃物の排出、新陳代謝など、体の中の様々な化学反応を促進するツールとして働く酵素もあるのです。

酵素はあなたが生きていく上で絶対に必要不可欠な物質であり、その多くはあなたの体の細胞で作られています。それも睡眠中に酵素の生産が盛んになるのです。

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5.脳と精神のメンテナンスを行う

あなたが寝ている間に脳は日中の激務から解放され、修復、再生、整理作業を行っています。同時に睡眠は精神的な安定を保つ働きをします。

以上のように、あなたが寝ている間にも、あなたの体の中では健康を保つための様々な活動が行われているのです。

従って、質の良い睡眠を適切な時間確保することは非常に重要です。単に寝不足で日中眠くて困るというだけのお話ではありません。睡眠は健康の基本中の基本なのです。それゆえ不眠症で眠れない状態が長く続くと様々な健康障害が現れてくるのです。

この「質の良い睡眠」というのが大事です。睡眠は時間も大事ですが、質も大事です。

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